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Poniendo la salud en los mapas! 

Escrito por Marcelo Torres 21/11/2010 03:39:00 p.m.

 

Las entidades públicas encargadas de la salud están utilizando cada vez más los mapas como una herramienta sencilla pero efectiva ya sea para hacer el seguimiento de la propagación de enfermedades, trazar políticas o medir el estado sanitario de una comunidad.

Las agencias gubernamentales han estado usando los mapas digitales y los Sistemas de Información Geográfica por más de una década, pues les permite tener una mejor gestión de las tendencias en materia de salud cuando se manejan datos espaciales. Hoy en día, los SIG relacionados con la salud  han evolucionado al punto que existe una publicación dedicada a ellos el “International Journal of Health Geographics”.

El ritmo de adopción de SIG en la esfera de la salud pública sigue creciendo. El Dr. Georges Benjamin, director ejecutivo de la Asociación Americana de Salud Pública, sugirió que una gran cantidad de aplicaciones GIS se sumarán a los  ya establecidos usos de esta tecnología, tales como el seguimiento de enfermedades infecciosas. "En la medida que hemos empezado a ver conjuntos  de datos más amplios y en la medida que es más fácil hacer cosas como comparar condados y estados en temas de salubridad, veremos una explosión en la utilización de este tipo de sistemas", dijo. Benjamin cree que el crecimiento de los SIG continuará por los próximos cinco años, por lo menos.

Una serie de factores prometen estimular esta expansión: El acceso a software gratis o de bajo costo como Google Earth pone los SIG en manos de más gente. Otro factor importante es la "apertura" de los datos. Los esfuerzos de contenido abierto como OpenStreetMap hacen que los SIG tengan datos disponibles sin las ataduras de los acuerdos de limitación de uso. El Departamento de Salud y Servicios Humanos, mientras tanto se ha comprometido ha compartir más de sus datos, los que podrían ser utilizados en más aplicaciones SIG.

Más datos significa aplicaciones SIG de salud mucho más ricas, con más capas para mostrar en los mapas. Lo que también quiere decir que los funcionarios de las agencias de salud deberán pasar más tiempo depurando y administrando la gran cantidad de nuevos datos. De acuerdo a Julia Gunn, directora de la División de control de enfermedades transmisibles de la Comisión de Salud Pública de Boston, "Debemos espacializar los datos combinando varios elementos en un mapa. Pero no queremos un mapa demasiado atestado de datos y perder la historia que estamos tratando de contar. Buscamos mostrar un mensaje elegante, pues es más intuitivo para la gente".

Surgen los Mapas

De hecho las autoridades de salud públicas citan la interfaz atractiva e intuitiva de los mapas, como una de los factores claves para su adopción. La Comisión de Salud Pública de Boston, una agencia de salud pública de carácter independiente y una de las agencias gubernamentales más antiguas de los Estados Unidos, utiliza los SIG para hacer seguimiento de las enfermedades transmisibles en sus vecindarios. Durante el brote de H1N1, la comisión generó mapas, que actualizaba frecuentemente, sobre la actividad de la gripe en el área geográfica de Boston.

Los mapas brindan un "entendimiento visual" del movimiento de las enfermedades que no es posible obtener usando otras formas de visualización de datos. "Si estás mirando solamente en gráficos de barras o de líneas no podrás concluir que tan rápido evoluciona la enfermedad y con qué velocidad se propaga".  Mostrar en mapas la ratas de enfermedad por barrio contrastando con los datos demográficos de la población, le permitió a la Comisión a diseñar las políticas para contrarrestar la enfermedad: por ejemplo, permitió priorizar el suministro de vacunas de acuerdo a la ubicación geográfica.

Mientras los SIG pueden impulsar programas de salud existentes, también pueden influir en la creación de nuevos programas.  Así ocurrió en Filadelfia donde los SIG propiciaron la creación de iniciativa para mejorar el acceso a la comunidad a una alimentación sana. En 2004, el comisionado de la Fuerza de Tarea de Mercadeo Alimenticio de la ciudad recomendó el desarrollo de más supermercados en las zonas desatendidas.

Un estudiante de la Universidad de Pennsylvania creó un mapa usando ArcGIS para resaltar el déficit de alimentos. Usando información de los centros de abastecimiento de alimentos, tamaño y volumen de ventas, datos del censo nacional y del departamento de salud de Pennsylvania, el mapa mostraba las conexiones existentes entre pobreza, muertes debidas a enfermedades relacionadas con dietas deficientes y falta de tiendas de víveres en ciertos sectores de la ciudad. Como consecuencia de este estudio la legislatura de Pennsylvania aprobó una ley que otorgaba préstamos y subvenciones para construcción y renovación de supermercados. Los mapas ayudaron a convencer a los legisladores de la necesidad de construir más tiendas de víveres. Los mapas no eran la única parte de la argumentación, pero eran una de parte muy importante.

Basado en la información publicada en "Goverment Health IT"

 
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